“新视野号”成功飞跃太阳系边缘古老天体

  这係人类史上最遥远嘅一次飞掠探测行为。

  北京时间1月日13点33分, NASA 通过官方直播宣布新视野号(New Horizons)探测器飞掠过了距离地球约66亿公里嘅柯伊伯带小天体“天涯海角(Ultima Thule)”。这係人类历史上最遥远嘅一次飞掠探测行动,而“天涯海角”也係人类探测器触及嘅最远、最古老嘅天体。此时,“新视野号”距离发射已经过去了12年。

  

  据了解,“天涯海角”嘅代号为2014 MU69,人们最早知道它嘅存喺係喺2014年,由哈勃空间望远镜发现。只唔过,由于体积小、距离远,哈勃并没有看清任何细节。彼时,天文学家根据观测到嘅亮度,大致推测这一天体嘅宽度应该喺20到40千米之间。

  紧接着,喺2015年,NASA官方宣布,将“天涯海角”定为“新视野号”飞跃冥王星之后嘅下一个目标。而喺2016年,“新视野号”任务团队更係获得了额外嘅资金帮助,以延长任务时间至2021年,以继续执行“天涯海角”嘅飞掠任务,并喺过程中搜集其他天体嘅信息。

  此前,因为诸多原因,“新视野号”任务曾一度被取消或延迟,而美国行星学会则通过游说、请愿、听证等多种形式,拯救了这一项目。而现喺,“新视野号”项目嘅日子也唔好过,随着美国联邦政府嘅部分关闭,其目前所能依赖嘅资金来源于约翰霍普金斯大学嘅应用物理实验室(APL,NASA承包商)嘅储备。

  北京时间23点29分,就喺“新视野号”探测器抵达距离“天涯海角”最近处约10小时之后,约翰·霍普金斯大学应用物理实验室接收到信号,显示“新视野号”确认已经成功完成飞掠任务,并记录到大量科学数据。

  “新视野号今天完全按计划完成了任务,实现了人类历史上最遥远嘅一次飞掠探测,距离太阳超过65亿公里!目前数据情况良好,我们已经获得了‘天涯海角星’嘅近距离图像,从此之后,随着更多数据回传,图像质量将会越来越好!”“新视野号”探测器项目嘅首席科学家、美国宇航局西南研究所嘅行星科学家阿兰·斯特恩(Alan Stern)表示。

  而根据最先被传回地球嘅图像,“天涯海角”係一颗长条形、两瓣状嘅小天体,长轴长度约32公里,短轴长度约16公司,外观呈现为哑铃状。另外,还有第二种猜测,即“天涯海角”嘅实体係两颗小天体喺相互绕转,只唔过彼此之间嘅距离近到难以区分。

  

  图片来源:NASA

  这一外形验证了此前科学家喺掩星观测时得出嘅结论——“天涯海角”具有唔规则外观,并非圆球形。

  此外,对于“天涯海角”,科学家们估计,其自成形之后就一直藏喺太阳系边缘深处,几乎还保持着几十亿年前刚形成时嘅状态,算得上係人类可触及嘅太阳系内嘅最古老物质。而与之相类似嘅天体还有很多,“这些远古岩石群结构复杂,保留着太阳系演化所留下嘅痕迹,而我们也常因此将它们戏称为‘太阳系嘅阁楼’。”斯特恩称。

  目前,随着“新视野号”嘅成功飞跃,越来越多嘅数据将被传回地球。

  据悉,按照程序设定,“新视野号”所获得数据将达到几个GB。只唔过,照现喺每秒1000bps嘅速率,数据全部输送完成将需要一年多嘅时间,预计2020年9月份完成。这也就意味着,人们想真正揭开“天涯海角”嘅真面目,以及周边天体等数据,将得继续等待。

  【来源:镁客网】【作者:韩璐】

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